4 datos sobre las ballenas que quizá no conozcas

A estas alturas, todos deberían estar familiarizados con mi fascinación por las criaturas de las profundidades. Aunque ya hemos hablado de las orcas, pensé que ya era hora de hablar de otros miembros de la familia de las ballenas.

Desde unicornios submarinos hasta astutos cazadores que utilizan burbujas para atrapar a sus presas, he aquí algunos datos interesantes sobre las ballenas.

Excursiones a Virginia, Estados Unidos

1. Pequeñas y grandes

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Seguro que todos sabemos que, en general, las ballenas son unas de las criaturas más grandes del planeta. ¿Cuántas veces has escuchado al increíble David Attenborough decir que la ballena azul tiene un corazón del tamaño de un coche pequeño? Es cierto que alcanzan tamaños de hasta 112 pies (34 metros) y 190 toneladas métricas, pero algunas ballenas son mucho más pequeñas.

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Aparte de los delfines y las marsopas, la ballena «verdadera» más pequeña es el cachalote enano, que se encuentra en la mayoría de los océanos del mundo. Con sus 2,6 metros de altura y 135 kilos de peso, no es lo que uno se imagina cuando piensa en una ballena. Este pequeño titán ha sido visto en las costas de Virginia, Estados Unidos, España, Brasil e incluso el Reino Unido.

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Pero el tamaño no lo es todo, y las ballenas han evolucionado en una serie de tamaños y diseños diferentes a lo largo de los años.

2. Diseños únicos

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La mayoría de nosotros probablemente imagina la ballena azul o la ballena jorobada como la forma estándar de la mayoría de las especies, y aunque hay muchos seguidores dedicados a esta moda, algunas especies se esfuerzan por destacar. Curiosamente, hay toda una rama de ballenas conocidas como zifios, la más extravagante de las cuales es la ballena con dientes de correa que se encuentra en los océanos del sur. Sus dientes, que pueden llegar a medir 30 centímetros, crecen desde arriba y hacia atrás desde la mandíbula inferior en un ángulo de 45 grados, envolviendo la mandíbula inferior del animal y casi cerrándola.

Probablemente la más famosa de las ballenas dentadas es el narval, que además de ser muy divertido de decir, es más o menos un unicornio submarino. Los machos de esta increíble especie, que se encuentra bajo las olas heladas del Ártico de Groenlandia, Canadá y Rusia, tienen «colmillos», que en realidad son dientes modificados. Pueden alcanzar una longitud de entre 1,5 y 3,1 metros.

Sin embargo, aún no se sabe nada de dragones o vampiros submarinos.

3. Técnicas de caza

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Con tantos tamaños y formas diferentes de ballena, y tantos animales sabrosos para comer, las ballenas han desarrollado una asombrosa variedad de dietas y técnicas de caza.

Todos conocemos a los gentiles gigantes, las enormes especies que se alimentan por filtración y que tamizan enormes bocados de agua de mar en busca de unos diminutos animales parecidos a las gambas llamados krill. Pero eso es sólo la punta del iceberg. Por ejemplo, se ha observado que muchas especies se sumergen debajo de bancos de peces y dejan escapar un flujo constante de burbujas mientras rodean a la presa. La «red» se tensa gradualmente y obliga a la presa a formar una bola apretada, lo que permite a las ballenas recoger bocados enteros de una sola vez. Precioso.

Mi favorito personal, sin embargo, tiene que ser el cachalote. Este enorme cazador, que tiene la masa cerebral más grande de cualquier criatura viviente, se sumerge a profundidades asombrosas de más de 7.000 pies (2.250 metros) para cazar calamares gigantes y colosales.

Daría casi cualquier cosa por ver a estos dos titanes de las profundidades enfrentarse. O de aleta a tentáculo, supongo.

4. Sorpresas evolutivas

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Si tuvieras que adivinar cuál es el pariente vivo más cercano de las ballenas y los delfines, estarías tentado de elegir un manatí o quizás una foca. ¿No es así? No. Sorprendentemente, el pariente vivo más cercano es el hipopótamo.

Si nos remontamos a hace unos 50 millones de años, los pakicétidos recientemente descubiertos, procedentes del norte de Pakistán y del noroeste de la India, son considerados por los científicos como una de las formas más antiguas de las ballenas, y no es lo que cabría esperar. Eran mamíferos terrestres con pezuñas que vivían en llanuras de inundación.

Después de un millón de años más o menos (más o menos), apareció el ambulocetidae, una criatura parecida al cocodrilo, que vivía en bahías y estuarios.

El ancestro más antiguo que la mayoría de nosotros reconocería como una ballena es probablemente el basilosaurio, que lamentablemente no dirige un hotel en Torquay. Este animal, que vivió hace entre 40 y 34 millones de años, medía entre 12 y 20 metros y recorría los océanos del mundo. Se parecen un poco a una ballena moderna pero con una pequeña aleta (boom-boom).

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