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Guía del Sur

    Mark Twain lo expresó mejor, ya en 1882: “En el Sur, la guerra [de Secesión] es lo que la EA es en otros lugares; todo lo fechan a partir de ella”. Varias generaciones después, los legados de la esclavitud y de “La Guerra entre los Estados” siguen siendo evidentes en todos los estados del corazón del Sur: Carolina del Norte, Carolina del Sur, Georgia, Kentucky, Tennessee, Alabama, Misisipi y Arkansas. Es imposible viajar por la región sin experimentar constantes recordatorios de los dos épicos enfrentamientos históricos que han marcado su destino: la Guerra Civil y el movimiento por los derechos civiles de las décadas de 1950 y 1960.

    Grandes lugares para visitar en el Sur, EE.UU.

    Para muchos viajeros, el aspecto más emocionante de una visita al Sur tiene que ser su música. Los aficionados acuden a la tierra natal de Elvis Presley, Hank Williams, Robert Johnson, Dolly Parton y Otis Redding, y se dirigen a los puntos calientes del country y el blues de Nashville y Memphis, o buscan bailes en graneros de los Apalaches y garitos de blues en el Delta del Misisipi. El Sur dio al mundo el rock’n’roll, y su contribución a la música en general no puede ser exagerada.

    La experiencia sureña se refleja también en una rica literatura regional, documentada por autores como William Faulkner, Carson McCullers, Eudora Welty, Margaret Mitchell y Harper Lee. Entre los principales destinos se encuentran las elegantes ciudades costeras de Charleston y Savannah, las ciudades universitarias de Athens y Chapel Hill, y los históricos puertos del río Misisipi de Natchez y Vicksburg. Lejos de las zonas urbanas, perfumadas con delicados magnolios, el clásico paisaje sureño consiste en tierras de cultivo fértiles pero bañadas por el sol, con laderas onduladas salpicadas de cabañas de madera y graneros de color rojo óxido y rotas por ocasionales bosques. Lo más destacado son las brumosas montañas de los Apalaches de Kentucky, Tennessee y Carolina del Norte; las playas subtropicales y las tranquilas islas de barrera a lo largo de las costas del Atlántico y del Golfo de Georgia y Carolina del Sur; y la carretera fluvial que atraviesa los diminutos asentamientos del delta del Misisipi. En julio y agosto, la temperatura máxima diaria es de unos muy húmedos 90°F, y aunque casi todos los edificios públicos tienen aire acondicionado, el calor puede ser debilitante. Los meses de mayo y junio son más soportables, y en ellos suelen celebrarse muchos festivales locales, mientras que los colores del otoño en las montañas – igual de hermosos y mucho menos caros y congestionados que en Nueva Inglaterra – están en su punto álgido durante el mes de octubre.

    Por lo general, el transporte público en las zonas rurales es deficiente y verás mucho más, y podrás salir a los lugares más recónditos -la Blue Ridge Parkway, los Outer Banks de Carolina del Norte, los Ozarks y el Delta del Misisipi, por mencionar sólo algunos- si alquilas un coche. En cualquier caso, lo mejor es que te tomes las cosas a tu ritmo: encontrarás cosas que ver y hacer en los lugares más insospechados. Por cierto, si albergas la fantasía de recorrer el Sur en barco por el Misisipi, ten en cuenta que hoy en día sólo hacen el viaje las embarcaciones de lujo.

    Breve historia

    Los británicos dominaron la región a partir del siglo XVII, estableciendo colonias agrícolas cada vez más exitosas en las Carolinas y Georgia. Tanto el clima como el suelo favorecían los cultivos básicos, y surgieron plantaciones masivas que requerían mucha mano de obra, predominando el cultivo de tabaco antes de la independencia, y pasando luego cada vez más al algodón. Finalmente, los grandes terratenientes recurrieron a la esclavitud como la fuente de mano de obra más rentable. Se trajeron millones de negros desde África, la mayoría de los cuales llegaron a través del puerto de Charleston.

    Aunque el Sur prosperó hasta mediados del siglo XIX, había pocos incentivos para diversificar su economía. Como resultado, los estados del Norte empezaron a adelantarse tanto en la agricultura como en la industria; mientras el Sur cultivaba las cosechas, las fábricas del Norte monopolizaban la fabricación más lucrativa de productos acabados. Mientras hubo igual número de estados esclavistas y “libres”, el Sur siguió desempeñando un papel central en la política nacional, y pudo resistir el sentimiento abolicionista. Sin embargo, cuanto más cumplía Estados Unidos su supuesto “Destino Manifiesto” de extenderse por el continente, más estados nuevos se unían a la Unión para los que la agricultura de plantación, y por tanto la esclavitud, no eran apropiados. Los políticos del Sur y los propietarios de las plantaciones acusaron al Norte de agresión política y económica, y sintieron que estaban perdiendo toda participación en el futuro de la nación. La elección de Abraham Lincoln, un viejo crítico de la esclavitud, como presidente en 1860 llevó la crisis a un punto crítico. Carolina del Sur se separó de la Unión ese diciembre, y otros diez estados sureños le siguieron rápidamente. El 18 de febrero de 1861, Jefferson Davis prestó juramento como presidente de los Estados Confederados de América, un acontecimiento por el que su vicepresidente proclamó de forma escandalosa que se trataba del primer gobierno de la historia del mundo “basado en esta gran verdad física y moral… que el negro no es igual al hombre blanco”.

    Durante la Guerra Civil resultante, el Sur se vio superado y finalmente abrumado por los vastos recursos del Norte. Los confederados hicieron los primeros disparos y obtuvieron la primera victoria en abril de 1861, cuando la guarnición de la Unión en Fort Sumter (a las afueras de Charleston) se rindió. La Unión estuvo a la defensiva militar hasta mediados de 1862, cuando su armada bloqueó Georgia y las Carolinas y ocupó puertos clave. Entonces, las fuerzas de la Unión en el oeste, bajo el mando de los generales Grant y Sherman, arrasaron Tennessee y, a finales de 1863, el Norte había tomado Vicksburg, el último puerto en poder de los confederados en el Misisipi, así como la estratégica ciudad de Chattanooga, encerrada en las montañas, en la frontera entre Tennessee y Georgia. Grant se dirigió hacia el norte, hacia Virginia, mientras que Sherman capturó el nexo de transporte de Atlanta e inició una sangrienta y despiadada marcha hacia la costa, quemando todo lo que encontraba en su camino. Con 258.000 hombres muertos, la derrota de la Confederación fue total, y el general Robert E. Lee se rindió el 9 de abril de 1865 en Appomattox, Virginia.

    La guerra dejó al Sur sumido en el caos. Una cuarta parte de la población masculina blanca adulta del Sur había sido asesinada, y dos tercios de la riqueza sureña habían sido destruidos. De controlar el treinta por ciento de los activos de la nación en 1860, el Sur se redujo al doce por ciento en 1870, mientras que el impulso que la guerra dio a la industrialización significó que el Norte estaba en auge. Durante un breve periodo de la Reconstrucción, cuando el Sur estuvo ocupado por las tropas de la Unión, los negros sureños recién liberados pudieron votar, y se eligieron representantes negros para cargos estatales y federales. Sin embargo, los antiguos confederados no arrepentidos, espoleados en parte por las acusaciones de aprovechamiento por parte de los “carpetbaggers” republicanos entrantes del Norte, frustraron cualquier posibilidad de cambio, y a finales de siglo los estados del Sur volvían a estar firmemente bajo control demócrata blanco. A medida que la Reconstrucción se marchitaba, se impusieron las leyes de segregación “Jim Crow”, respaldadas por el terror no tan secreto del Ku Klux Klan, y los impuestos electorales, las pruebas de alfabetización y las calificaciones de propiedad privaron del derecho de voto a prácticamente todos los negros. Muchos se encontraron en una situación poco mejor como aparceros -en la que prácticamente todo lo que podían ganar con las cosechas se destinaba a pagar a sus terratenientes- de lo que habían sido como esclavos, y se produjeron migraciones masivas a ciudades como Memphis y Atlanta, así como al Norte.

    Hasta la histórica sentencia del Tribunal Supremo de 1954 en el caso Brown contra la Junta de Educación de Topeka, que prohibió la segregación en las escuelas, no hubo ningún indicio de que las autoridades federales de Washington pudieran preocuparse por las desigualdades en el Sur. Incluso entonces, los estados individuales se mostraron extremadamente reacios a realizar los cambios necesarios. Ante la resistencia blanca institucionalizada, los manifestantes negros no violentos se unieron para formar el movimiento de los Derechos Civiles, y acabaron con la segregación mediante un programa sostenido de acción de masas. Después de abordar cuestiones como el transporte público -más famoso en el boicot a los autobuses de Montgomery y los Viajes de la Libertad- y los comedores segregados, con sentadas en los mostradores de comida que alcanzaron su punto álgido en Greensboro (Carolina del Norte), la campaña culminó finalmente con el restablecimiento del pleno registro de votantes negros, no sin la pérdida de la vida de muchos manifestantes. Un itinerario satisfactorio por los estados del Sur hoy en día es seguir los pasos del Dr. Martin Luther King, Jr., desde su lugar de nacimiento en Atlanta, pasando por su iglesia en Montgomery, hasta el lugar de su asesinato en Memphis.

    La cocina sureña casera

    La variada cocina de la región va desde la cremosa sémola de maíz cubierta de queso hasta la irresistible comida para el alma, muy calórica: pollo frito, chuletas de cerdo asadas y cosas por el estilo, junto con berza, batatas, macarrones y todo tipo de sabrosas verduras. La barbacoa -una fuente profunda de orgullo regional e identidad cultural- es el rey aquí, sobre todo en Memphis, pero cada estado tiene sus propias variaciones de carne ahumada y recetas muy bien guardadas. El marisco también es ejemplar, desde el bagre hasta los maravillosos Low Country Boils, guisos de pescado servidos con arroz, preparados tradicionalmente en las islas marítimas de las Carolinas y Georgia.

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