Casi todo lo que siempre quiso saber sobre las abejas

Parece que el verano ya se ha ido, pero qué gloriosos fueron esos cuatro o cinco días. Bromas aparte, el verano (supuestamente) sigue aquí y no hay nada más veraniego que ver a un gordo abejorro zumbando entre las flores.

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En mi último post sobre mariposas y polillas, os prometí que os pondría al corriente también de las abejas (aunque no de los pájaros y las abejas; eso se lo tendréis que preguntar a vuestros padres).

Se encuentran en todos los continentes, excepto en la Antártida, y contribuyen enormemente al ecosistema. Así que echa un vistazo a esto. Te alegrarás de haberlo hecho.

Colmenas y no colmenas

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Las abejas viven en colmenas. Todo el mundo lo sabe, ¿verdad? Pues quizá le sorprenda saber que de las casi 20.000 especies de abejas, la mayoría viven en grupos de menos de 20 abejas.

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Especies como las abejas carpinteras, las abejas cortadoras de hojas y las abejas albañiles se describen como abejas solitarias porque cada hembra puede producir crías y viven en sus propios nidos. No hay división del trabajo entre «obreras» y «zánganos» como en las colmenas más grandes.

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Las colmenas más complejas (y más grandes) son las de las abejas melíferas, los abejorros y las abejas sin aguijón. Mientras que esos adorables y gordos abejorros viven en colmenas de entre 50 y 200 individuos, las abejas de la miel forman colonias de entre 20.000 y 80.000 abejas. Es bastante impresionante.

Pequeñas y grandes

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Puede que pienses que has visto algunas abejas bastante grandes zumbando a lo largo de tu vida, y probablemente lo hayas hecho. Sin embargo, la especie de abeja más grande de la historia fue descubierta por el increíblemente llamado Alfred Russel Wallace (soy totalmente imparcial). La especie, bautizada como Megachile pluto (que fluye de la lengua), medía la friolera de 1 ½ pulgadas (39 mm) de largo, y la envergadura de las alas de la hembra medía alrededor de 2 ½ pulgadas (63 mm).

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Vivían en Indonesia y tenían unas mandíbulas enormes. Después de 1859, la gente pensó que se habían extinguido, ya que no se había visto ninguno desde entonces. Pero volvieron a aparecer en 1981, cuando un entomólogo estadounidense encontró seis nidos en la isla de Bacan.

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La abeja viva más grande procede de Tierra del Fuego, en Sudamérica (otro excelente nombre) y a veces se la llama «ratón volador» por su tamaño y adorable esponjosidad. La Bombus dahlbomii (como la conocen sus amigos) alcanza hasta una pulgada y media de longitud. Lamentablemente, también se espera que esta especie se extinga en poco tiempo.

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En el otro extremo del espectro, tenemos a la diminuta Perdita minima, una abeja solitaria del suroeste de Estados Unidos. Esta pequeña abeja no llega a los 2 mm de longitud (menos de 0,08 pulgadas). Eso no va a arruinar el picnic de nadie…

Miel, miel, miel… ¡Miel!

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Si preguntas a la mayoría de la gente por qué adoran a las abejas en comparación con las avispas, la respuesta más común (aparte de que las avispas son bichos asesinos viciosos, que existen únicamente para atormentar tus sueños y arruinar tus picnics) es que al menos las abejas hacen miel. Contribuyen a la sociedad (a diferencia de esas asquerosas avispas y avispones, que al menos podrían intentar hacer mermelada o algo así).

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De todos modos, esta miel, que casualmente cogemos a puñados, lleva mucho trabajo. Las abejas tienen que pasar horas recogiendo el néctar de las flores (hasta dos millones de flores por cada libra de miel), llevándolo de vuelta a la colmena (un viaje total de unas 55.000 millas por libra de miel), haciendo un baile para mostrar a las otras abejas de dónde han sacado el néctar, depositando el néctar en los panales y finalmente convirtiendo el néctar en miel.

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Quizá por eso sabe tan bien en mi té. Es por todo el trabajo duro que alguien tuvo que hacer por ella.

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