Medusas: El animal más acuático del mundo

Una vez, en una excursión a la playa, vi cientos de medusas muertas arrastradas por la arena. ¿Qué pudo pasar? ¿Cómo llegaron allí? ¿Por qué había tantas? Estas fueron algunas de las preguntas que no me paré a hacer. En lugar de mostrar una curiosidad natural por el mundo que me rodeaba, corrí por la orilla del agua, pisando todos los cadáveres que se secaban. Fue un poco irrespetuoso, pero me lo pasé muy bien. Sorprendentemente, las medusas no salpicaron ni reventaron; parecían bastante endebles, pero resultó que podían soportar fácilmente el peso de un niño de ocho años saltando.

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¿De qué se compone el cuerpo de una medusa?

Cuando no son arrastradas a la orilla y sus cuerpos profanados por niños sobreexcitados, las medusas viven bajo el agua. Esto parece sensato, ya que, dependiendo de la especie, el cuerpo de una medusa está formado por un 95-98% de agua. Si lo pensamos al revés, imaginemos que hay una parte del agua que es 100% agua (y eso es agua) y otra parte que es sólo un 2% de otra cosa (y eso es una medusa). Es extraño pensar que pueden ser tan similares a su entorno, es como si apenas estuvieran ahí.

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Puede que estén hechas de casi nada, pero las medusas pueden provocar una desagradable picadura

Una de las más desagradables es la medusa Irukandji de Australia: sólo mide un centímetro de largo, pero sus tentáculos venenosos se extienden hasta un metro y, si no te alcanzan, puede disparar aguijones directamente desde su cuerpo. El síndrome de Irukandji (que es lo que desarrollarás si te pica y consigues no morir) tiene una serie de síntomas: dolor intenso y calambres, obviamente, pero también dolores de cabeza, vómitos, aumento del ritmo cardíaco y, curiosamente, una abrumadora sensación de muerte inminente.

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Otro bicho marino desagradable y venenoso

El portugués de guerra (o portugués de guerra, si te sientes poético). Curiosamente, el hombre de guerra portugués no es realmente una medusa, a pesar de ser una de las medusas más famosas del mundo. Y lo que es más extraño, ni siquiera es un solo animal, sino cuatro diferentes: es una colonia de organismos que trabajan juntos. Esto significa que, si ves una bonita bolsa púrpura flotando en el mar, ten cuidado: no puede picarte ella misma, pero es muy amiga de algunos tentáculos que sí pueden hacerlo.

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Si te apetece bucear con medusas, pero no quieres meterte en el mar, puedes probar a visitar el lago de medusas de Palaos (un país del que, debo admitir, no sé si he oído hablar antes: está en el Pacífico occidental). El lago está lleno de medusas doradas que, aunque pueden picar, sólo son peligrosas si se tiene una alergia específica a las medusas. Sin embargo, hay otros peligros en el lago, como los cocodrilos de agua salada (y éstos pueden ser mortales incluso si no se tiene una alergia específica a los cocodrilos). Además, si te sumerges demasiado, los niveles de sulfuro de hidrógeno del lago son lo suficientemente altos como para matarte. Las entradas para nadar con las medusas cuestan 100 dólares.

La vida de las medusas pasa por diferentes etapas

Empiezan como larvas, antes de adherirse al fondo marino para la etapa de pólipo. Aquí, el pólipo se reproduce dividiéndose en secciones, cada una de las cuales se separa del cuerpo principal y nada para convertirse en una medusa adulta. Estas medusas pueden entonces encontrar una pareja y crear más larvas. Este proceso es común a la mayoría de las especies de medusas, pero hay una en el Mediterráneo, la Turritopsis dohrnii, que también puede hacerlo a la inversa. La Turritopsis dohrnii adulta puede deteriorarse y volver completamente a la fase de pólipo, dividiéndose y liberando más medusas genéticamente idénticas. De este modo, podría, en teoría, vivir para siempre, por lo que se la conoce como la medusa inmortal.

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Los mares del planeta están llenos de medusas desde hace más de 500 millones de años

Son uno de los animales más antiguos (más que los dinosaurios), así que ya es hora de que nos devuelvan algo. Por suerte, los humanos estamos aquí para sacarlas del agua y darles un uso. Las medusas se comen en China desde hace unos dos mil años, pero Japón es ahora el mayor consumidor: las medusas se cortan en tiras y se sirven con ensalada (no con helado, como cabía esperar). En Israel están trabajando para convertir las medusas en hidromasa, un material muy absorbente que puede utilizarse en pañales desechables. La hidromasa es biodegradable y puede contener más residuos de bebé que los pañales tradicionales, por lo que es buena para el medio ambiente, pero un final poco digno para las pobres medusas.

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