Todo lo que siempre quiso saber sobre la aurora boreal

(Ah, y la aurora boreal.)

Es un espectáculo asombroso que muchos de nosotros tenemos en nuestra lista de deseos (junto a experiencias como bucear con delfines o algo así), pero ¿qué son exactamente las auroras boreales y las australes? ¿Y las auroras boreales se burlan constantemente de las meridionales por llevar un abrigo? Permítame responder a una de esas preguntas.

¿Las luces del sur son molestadas por las del norte?

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Probablemente no. Ya que ambos se producen cerca de los polos y son igualmente fríos.

¿Qué son?

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Pues bien, como probablemente todos sepamos a estas alturas, las auroras boreales y las australes son esos increíbles espectáculos de luz natural que aparecen en los hemisferios extremos cuando las condiciones son las adecuadas, y que ponen en jaque incluso a un espectáculo de la ELO.

Estos asombrosos espectáculos son causados por los vientos solares que perturban el campo magnético de la Tierra con un número suficiente de partículas cargadas. Hay un montón de palabras y principios científicos muy largos involucrados, pero básicamente se reduce a que el viento espacial hace bonitos espectáculos de luz en las regiones polares.

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Se presentan en una amplia gama de colores, que van desde el rojo y el rosa hasta el verde y el amarillo. También incluyen luz ultravioleta e infrarroja, que, por supuesto, no podemos ver con el ojo humano.

¿Qué hay en un nombre?

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La palabra «Aurora», por supuesto, viene del latín (porras, Roma) y significa «amanecer», ya que originalmente se pensaba que las luces eran la primera señal del amanecer.

Todo lo que siempre quiso saber sobre la aurora boreal 5En cuanto a «borealis» y «australis», sólo significan «norte» y «sur» en latín. Por una vez los nombres tienen sentido en latín.

Hacen ruido

Sí. Por increíble que parezca, estas luces -que suelen estar a 56 y 93 millas (o 90 y 150 km) por encima del suelo- emiten un fuerte silbido o chasquido a unas 43 millas (70 km) por encima de la superficie de nuestro pequeño planeta.

Todo lo que siempre quiso saber sobre la aurora boreal 6Como dato extra, se ha descubierto que las auroras emiten ondas de radio y rayos X. Lo que debe ser útil si te resbalas en todo ese hielo.

¿Qué hizo la gente con estas luces en el cielo?

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No es de extrañar que estos espectáculos de luz llamaran la atención de la gente en todo el mundo y a lo largo de la historia. Los aborígenes australianos, por ejemplo, los asociaban habitualmente con el fuego (ya veo por qué). Los Gunai, del este de Victoria, los veían como incendios forestales en el mundo de los espíritus. En el sur de Australia, los Dieri pensaban que eran los kiitchee (espíritus malignos) los que creaban los incendios.

Los exploradores nórdicos tenían algunas explicaciones para estos fuegos en el cielo, desde que el océano estaba rodeado de grandes incendios, o que los glaciares almacenaban la energía del sol durante tanto tiempo que empezaban a brillar.

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Los nativos americanos y las Primeras Naciones también tienen algunas creencias sobre las auroras. El pueblo Dene del norte de Canadá cree que las luces son los espíritus de los amigos fallecidos. ¿Qué hacen en el cielo? Bailando, y si las luces son especialmente brillantes, se lo están pasando especialmente bien y son excepcionalmente felices.

Auroras en el espacio

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Luces australes desde la Estación Espacial Internacional

Pero no sólo la Tierra tiene estas bellezas. Si quieres ir más allá en tu lista de deseos, ¿por qué no intentas ver una en Júpiter o Saturno, que tienen auroras que no tienen nada que envidiar a las nuestras, ya que tienen campos magnéticos mucho más fuertes?

Auroras boreales desde la Estación Espacial Internacional

O si no te apetece ir a un gigante gaseoso, ¿por qué no te das una vuelta por Urano (deja de reírte), Venus, Marte o Neptuno? Y si estos lugares son demasiado mundanos para ti, ¿por qué no pruebas la primera aurora extrasolar que hemos observado?

Luces de Júpiter

Descubierta en julio de 2015, la maravillosamente llamada estrella enana marrón LSR J1835+3259 (pegadizo, ¿no?) tiene una aurora roja que es un millón de veces más brillante que las auroras boreales.

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