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Guía de viaje de Luisiana

Envuelta en el romance de los piratas, el vudú y el Mardi Gras, Luisiana es innegablemente especial. Su historia apenas coincide con la opinión de que Estados Unidos fue la creación de los Padres Peregrinos; su forma de vida se distingue con orgullo. Esta es la tierra de los cajunes rurales y francófonos (descendientes de los acadios, refugiados franco-canadienses del siglo XVIII), que viven en las praderas y pantanos del suroeste del estado, y de los criollos de la jazzística y descarada Nueva Orleans. (El término criollo se utilizaba originalmente para definir a cualquier persona nacida en el estado de colonos franceses o españoles -famosos en el siglo XIX por sus bailes de máscaras, su patois y su cultura diferenciada-, así como a los esclavos nativos francófonos, pero desde entonces ha pasado a definir a cualquier persona o cosa nativa de Luisiana, y en particular a su población negra).

Grandes lugares que visitar en Luisiana, EE.UU.

La peculiar y picante cocina de Luisiana, sus festivales y, sobre todo, su música (jazz, R&B, cajún y su homólogo negro de blues, el zydeco) beben de todas estas culturas y de otras más. Por extraño que parezca, el norte de Luisiana -el país protestante del Cinturón de la Biblia, donde las viejas casas de las plantaciones se encuentran en decadencia en los vastos campos de algodón- se siente más “sureño” que los pantanosos bayous, a la sombra de antiguos cipreses y con rastros de musgo español, del sur católico.

Los visitantes descubrirán que el estado tiene mucho que ofrecer. Tanto si navegas en canoa por un bayou lleno de cipreses, como si cenas langostinos picantes en una casa de campo criolla en ruinas, o bailas en una vaporosa noche a la luz de las estrellas con la mejor música en directo del mundo, Luisiana sigue siendo única, un estado que se meterá en tu piel y se quedará allí.

Baton Rouge

Cuando los exploradores franceses llegaron al lugar de BATON ROUGE en 1699, encontraron postes embadurnados en sangre de animal para designar los terrenos de caza de las tribus Houma y Bayou Goula. Por ello, la zona de estos acantilados poco profundos apareció en los mapas franceses como Baton Rouge, “palo rojo”. Ahora capital de Luisiana y puerto clave, Baton Rouge es una ciudad relajada para su tamaño. Incluso la presencia de las mayores universidades del estado, LSU y Southern, ha hecho sorprendentemente poco para elevar la ciudad por encima del estatus de “dormida”.

La región cajún

La región cajún se extiende por el sur de Luisiana, desde Houma en el este, pasando por Lafayette, el centro de la región, hasta Texas. Es una región que se disfruta mejor lejos de las ciudades más grandes, visitando las numerosas aldeas de estilo antiguo que, a pesar de la modernización, aún pueden encontrarse aisladas de la civilización en los bayous sucios, las marismas costeras y los pantanos del interior.

Los cajunes descienden de los colonos franceses de Acadia, parte de Nueva Escocia, que fue tomada por los británicos en 1713. Los acadios católicos, que habían pescado, cazado y cultivado durante más de un siglo, se negaron a renunciar a su fe y a jurar lealtad al rey inglés, y en 1755 los británicos los expulsaron a todos, separando a las familias e incendiando los pueblos. Unos 2.500 fueron a parar a la Luisiana francesa, donde se les concedieron tierras para establecer pequeñas comunidades agrícolas, lo que les permitió reconstruir la cultura que habían dejado atrás. Cazando, cultivando y cazando, vivieron en un relativo aislamiento hasta la década de 1940, cuando se construyeron grandes carreteras, llegaron inmigrantes de otros estados para trabajar en el negocio del petróleo y la música cajún, popularizada por músicos locales como el acordeonista Iry Lejeune, alcanzó la atención nacional. Desde entonces, la historia de los cajún ha seguido siendo una historia de lucha. La erosión de los humedales costeros amenaza la existencia de comunidades enteras; el encenagamiento de la cuenca de Atchafalaya tiene efectos adversos en la pesca y la gamba; y no sólo las ciudades costeras están en la línea de fuego de los devastadores huracanes, como el Katrina, que suben desde el Golfo de México, sino también de los catastróficos vertidos de petróleo, como el desastre de BP de 2010. Después de que la administración de Roosevelt decretara que todos los niños estadounidenses debían hablar inglés en las escuelas, el francés fue prácticamente aniquilado en el país cajún, y el patois local de los habitantes más antiguos, con sus fuertes influencias africanas, se mantuvo vivo principalmente gracias a la música. Desde la década de 1980, el CODOFIL (Consejo para el Desarrollo del Francés en Luisiana) se ha dedicado a preservar la lengua y la cultura autóctonas de la región, y hoy encontrarás muchos carteles, folletos y escaparates escritos en francés.

Los fais-do-dos cajún y zydeco -bailes, con bandas en directo, que se celebran sobre todo los fines de semana- son muy divertidos, y los visitantes encontrarán muchas oportunidades para bailar, ya sea en un restaurante, en un club o en uno de los muchos festivales de la región.

Festivales cajún

Celebrados casi semanalmente, parece que los festivales cajún son una forma agradable de experimentar la comida y la música de la región. Ten en cuenta que para los eventos más grandes, es una buena idea reservar una habitación con antelación. Lo que sigue es sólo una muestra; para conocer todos los detalles, infórmate en cualquier oficina de turismo de la zona.

  • Mardi Gras (febrero/marzo; louisianatravel.com/cajun-mardi-gras). El Carnaval Cajún difiere de su primo de la ciudad; aunque hay bailes privados, fiestas y desfiles formales, es un asunto mucho más campestre y muy familiar. Hay mucha música y bailes callejeros, por supuesto, y pueblos como Eunice, Church Point y Mamou son el escenario del travieso y algo surrealista Courir du Mardi Gras.
  • Festival del Pez Gato Washington, cerca de Opelousas (en primavera, pero las fechas varían cada año, así que consulta el sitio web; townofwashingtonla.org). Un animado festival de fin de semana que incluye arte, artesanía, desfiles, concursos de bagre y mucho zydeco.
  • Campeonato Mundial de Cocinero de Crawfish Étouffée Eunice (último domingo de marzo, o el tercero, si la Semana Santa cae en el último; eunice-la.com). El lugar para degustar los mejores bichos de fango, acompañado de buena música local y un feroz espíritu de competición entre las decenas de equipos.
  • Festival Internacional de Louisiane Lafayette (última semana completa de abril; festivalinternational.org). Enorme festival gratuito de cinco días de duración con grandes participantes de todo el mundo francófono, que celebra la riqueza de la música, la cultura y la comida autóctonas.
  • Festival de la Langosta de Breaux Bridge (primer fin de semana completo de mayo, de viernes a domingo; bbcrawfest.com). Concursos para comer cangrejos, concursos de étouffée y carreras de bichos, además de música, puestos de artesanía y baile.
  • Festival de Música y Especias de Opelousas (junio; OpelousasSpiceAndMusicFestival.com). Extravagancia de dos días de zydeco, fiddle jams y cookoffs.
  • Festival de Música Zydeco del Suroeste de Luisiana Plaisance, cerca de Opelousas (sábado antes del Día del Trabajo; zydeco.org). Un mes de eventos relacionados con el zydeco culmina con un día completo de los mejores intérpretes de zydeco tocando música “negra criolla” a todo trapo. También habrá cocina regional, artesanía, charlas, bailes y talleres.
  • Festival de Música Cajún de Mamou (viernes y sábado a principios de septiembre; mamoucajunmusicfestival.com). Música tradicional en directo, comida, artesanía, juegos y concursos de comer boudin.
  • Festival Acadiens et Créoles Lafayette (finales de septiembre o principios de octubre; festivalsacadiens.com). Enorme festival de tres días, con bandas de música cajún, zydeco y tradicional francesa, así como artesanía y comida autóctona.
  • Louisiana Yambilee Opelousas (última semana de octubre; yambilee.com). Opelousas celebra la patata dulce a lo grande, con puestos de comida, subastas, música zydeco, concursos y el maravillosamente llamado concurso de belleza Lil’ Miss Yum Yum.

Locales de música cajún y zydeco

Es fácil “pasar un buen rato” en el país cajún, sobre todo si estás aquí el fin de semana, cuando se celebran tradicionalmente los fais-do-dos, o durante cualquiera de sus muchos festivales. La música cajún es una mezcla contagiosa de voces nasales respaldadas por el acordeón saltarín, el violín y el triángulo, alimentada por trazos de country, swing, jazz y blues. El zydeco es similar, pero más sexy, más basado en el blues, y suele ser interpretado por músicos criollos negros. Aunque las canciones son en francés, el patois que se escucha en ambos tiene sólo un ligero parecido con la lengua que se habla en Francia. La música nunca se interpreta sin espacio para el baile; todo el mundo puede participar. Además de los populares restaurantes Café des Amis y Prejean’s, y la Casa de Huéspedes de la Luna Azul, los lugares de reunión incluyen tiendas de discos, embarcaderos de ríos y las propias calles. Lamentablemente, los antiguos salones de baile de zydeco están desapareciendo, pero todavía existen algunos. Consulta la lista de música en el semanario gratuito Times of Acadiana (theadvertiser.com) o Independent (theind.com); entra en zydecoonline.com, o simplemente busca carteles que digan “Esta noche se baila aquí”.

Excursiones por el pantano

Las excursiones por el pantano están disponibles en muchos puntos de desembarco de la cuenca de Atchafalaya; pasarás por numerosos carteles clavados en los viejos cipreses a lo largo de la carretera. La cuenca es un lugar espeluznante: en algunos lugares los coches atraviesan la enorme I-10 de hormigón por encima, y las viejas casas flotantes yacen abandonadas. Los mejores recorridos te llevan más lejos, a los bosques del interior; vayas donde vayas, verás decenas de barcos de pesca y mucha fauna, incluidos caimanes tomando el sol.

Norte de Luisiana

El norte de Luisiana está en el corazón de la región conocida como Ark-La-Tex, donde los campos de algodón y el suave tono vocal del Cinturón Bíblico del Sur Profundo se funden con los ranchos, el petróleo y la música country de Texas y las colinas boscosas de Arkansas. Colonizada por escoceses e irlandeses tras la compra de Luisiana, la zona es fuertemente bautista, con menos afición a la diversión que el sur de Luisiana, aunque comparte su profusión de festivales.

Prisión de Angola

Aislada al final de la larga y solitaria Hwy-60, acotada por las estribaciones de Tunica y el río Misisipi a sesenta millas al noroeste de Baton Rouge, Angola -o “la granja”, como se la conoce comúnmente- es la prisión de máxima seguridad más famosa de Estados Unidos. Antes era sinónimo de brutalidad y desesperación, pero en 1995, con la toma de posesión del alcaide Burl Cain, el centro se transformó en una prisión modelo, conocida por su fuerte inclinación religiosa. Entre los reclusos famosos se encuentra el cantante de blues Leadbelly, que, como Huddy Ledbetter, sirvió aquí en la década de 1930; en la actualidad, alberga a unos cinco mil presos. La mayoría de los hombres son condenados a cadena perpetua, y un centenar de ellos están en el corredor de la muerte. Fuera de la puerta principal, el Museo de Angola ofrece una visión fascinante, aunque incómoda, de este complejo lugar. Las fotos y los periódicos descoloridos revelan las terribles condiciones de la prisión; los palos y los cinturones utilizados para golpear a los convictos lo hacen más cercano. Desde 1970, Angola organiza un rodeo de presos todos los domingos de octubre, un espectáculo de gladiadores que atrae a miles de personas. Se trata de acontecimientos extraordinarios, en los que la multitud aúlla mientras los condenados a muerte son arrojados, corneados o pisoteados en su lucha por la gloria o por un simple cambio de escenario.

La carretera del río y el país de las plantaciones

Las carreteras más rápidas para salir de Nueva Orleans hacia el oeste son la veloz I-10 y la US-61; también puedes conducir por la carretera del río, que abraza ambas orillas del Misisipi hasta Baton Rouge, setenta millas río arriba. No es un trayecto especialmente emocionante, ya que serpentea a través de tierras de cultivo llanas y fértiles, pero una serie de puentes y transbordadores te permiten cruzar el agua, parando y visitando varias casas restauradas de plantaciones de antaño por el camino.

Antes de la Guerra Civil, estas espectaculares mansiones eran los puntos centrales de las vastas fincas desde las que los plantadores ricos -o más bien, sus esclavos- cargaban el algodón, el azúcar o el índigo en los barcos de vapor atracados prácticamente en sus puertas. A excepción de la magnífica plantación de Laura, las visitas, generalmente dirigidas por guías disfrazados, pueden escatimar detalles sobre las fincas en su conjunto, y en particular sobre sus a menudo enormes poblaciones de esclavos. El efecto acumulativo puede ser abrumador, así que es mejor elegir una o dos plantaciones.

Aunque nunca lo adivinarías en los folletos turísticos, las enormes plantas químicas dominan el paisaje de River Road. Hay tramos rurales en los que los amplios campos de caña de azúcar sólo se ven interrumpidos por chozas cubiertas de musgo -las vistas más bonitas se encuentran alrededor de la pequeña ciudad de Convent, en la orilla este del río-, pero lo más frecuente es que conduzcas a través de comunidades rezagadas de edificios entablados.

Plantación Laura

Al cruzar el río en Lutcher, el asentamiento situado unos kilómetros más allá de la Casa San Francisco, llegarás a Vacherie y a la fascinante plantación Laura. En lugar de detenerse con cariño en las antigüedades de valor incalculable, las visitas aquí, que se basan en una gran cantidad de documentos históricos -desde relatos de esclavos y fotografías hasta diarios privados-, esbozan una vívida imagen de la vida cotidiana en las plantaciones de la multicultural Luisiana.

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