Moverse por EE.UU.: Consejos de transporte

Las distancias en EE.UU. son tan grandes que es esencial planificar de antemano cómo se va a ir de un lugar a otro. Amtrak ofrece un servicio ferroviario esquelético pero a menudo pintoresco, y suele haber buenas conexiones de autobús entre las principales ciudades. Incluso en las zonas rurales, si se planifica con antelación, se puede llegar a los principales puntos de interés sin demasiados problemas utilizando los autobuses locales y los servicios chárter.

Dicho esto, viajar entre ciudades es casi siempre más fácil si tienes un coche. Muchos de los destinos estadounidenses que merecen la pena y son memorables están lejos de las ciudades: aunque un autobús o un tren te lleven a las inmediaciones de uno de los grandes parques nacionales, por ejemplo, de poco serviría cuando se trata de disfrutar del aire libre.

En tren

Viajar en la red nacional Amtrak (800 872 7245, amtrak.com) no suele ser la forma más rápida de desplazarse, aunque si tienes tiempo puede ser una experiencia agradable y relajante. Como observarás en nuestro mapa, el sistema Amtrak no es exhaustivo: los estados de la Costa Este, desde Virginia hacia el norte, están bien cubiertos con rutas ferroviarias, pero algunos estados del Oeste quedan totalmente excluidos. Además, las rutas a través del país suelen tener uno o, como mucho, dos trenes al día, por lo que en grandes zonas del país el único tren del día pasa a las tres o cuatro de la mañana. Una serie de pequeños servicios de trenes locales conectan las paradas de las líneas de Amtrak con pueblos y ciudades que no están en la red principal. Amtrak también gestiona el servicio coordinado, pero aún limitado, de autobuses Thruway que conecta algunas ciudades a las que no llegan sus trenes.

Para un viaje concreto, el tren suele ser más caro que un autobús Greyhound, o incluso que un avión: la tarifa estándar de Nueva York a Los Ángeles, por ejemplo, comienza en unos 220 dólares por trayecto si se reserva con antelación por Internet, aunque las ofertas especiales, especialmente en las temporadas bajas (septiembre-mayo, excepto Navidad), pueden reducir el coste de un viaje de ida y vuelta de costa a costa a unos 220-300 dólares. También hay pases que ahorran dinero.

Incluso con un pase, debes reservar siempre con la mayor antelación posible; todos los pasajeros deben tener asiento, y algunos trenes, especialmente entre las principales ciudades de la Costa Este, están totalmente reservados. Los compartimentos para dormir cuestan a partir de unos 400 dólares por noche, incluyendo tres comidas completas, además del precio de tu asiento, para una o dos personas. Sin embargo, incluso los compartimentos estándar de Amtrak son sorprendentemente espaciosos en comparación con los asientos de los aviones, y hay vagones comedor y vagones salón adicionales (con bares completos y, a veces, compartimentos con cúpula de cristal para ver a 360º). Por último, si quieres hacer tu viaje por el noreste con prisa, súbete al veloz servicio Acela, que puede restarte entre treinta minutos y una hora de viaje, aunque suele costar entre 25 y 100 dólares más que un billete en un tren Amtrak estándar.

En autobús

Si viajas por tu cuenta y piensas hacer muchas paradas, los autobuses son, con diferencia, la forma más barata de desplazarse. El principal operador de larga distancia, Greyhound (800 231 2222, greyhound.com, los clientes internacionales sin acceso gratuito también pueden llamar al t 214 849 8100 de 5 a 1 de la mañana CST), conecta todas las ciudades principales y muchos pueblos. En el campo, los autobuses son bastante escasos, y a veces sólo aparecen una vez al día, si es que aparecen. Sin embargo, a lo largo de las principales autopistas, los autobuses circulan las veinticuatro horas del día con un horario completo, parando sólo para las pausas para comer (casi siempre cadenas de comida rápida) y para el cambio de conductor.

Para evitar posibles molestias, los viajeros deben procurar sentarse lo más cerca posible del conductor, y llegar durante las horas de luz; muchas estaciones de autobuses están en zonas poco seguras. En muchos lugares pequeños, la oficina de correos o una gasolinera hacen las veces de parada de autobús y oficina de billetes. Las reservas pueden hacerse en persona en la estación, por Internet o en el número gratuito. Curiosamente, no garantizan un asiento, por lo que es aconsejable hacer la cola con antelación: si un autobús está lleno, puede que tengas que esperar al siguiente, aunque Greyhound afirma que pondrá un autobús más si se quedan más de diez personas. Las tarifas de los trayectos más cortos ascienden a una media de 25 céntimos por kilómetro, pero para los trayectos más largos hay muchos ahorros disponibles: consulta la página de descuentos del sitio web.

Otros operadores son Trailways (800 776 7581, trailways.com), cuyas divisiones regionales cubren más ampliamente algunas partes del país, Megabus (877 462 6342, us.megabus.com), cuyo servicio de bajo coste cubre el noreste y el medio oeste, el operador del noreste Peter Pan (800 343 9999, peterpanbus.com) y la alternativa Green Tortoise.

En avión

A pesar de la presencia de aerolíneas de bajo coste -sobre todo Southwest y JetBlue-, viajar en avión es una forma mucho menos atractiva de desplazarse por el país que antes. Con los costes del combustible aéreo aumentando incluso más rápido que los de la gasolina, y con las compañías aéreas recortando rutas, exigiendo a los clientes que paguen por servicios rutinarios y subiendo los precios de forma generalizada, los días en los que se utilizaba el avión como acicate para las aventuras vacacionales han quedado atrás. Para conseguir algún tipo de descuento en el precio, tendrás que reservar con mucha antelación (al menos tres semanas), preferiblemente no embarcar en temporada alta, y ser lo suficientemente firme en tus planes como para comprar una tarifa «no reembolsable», que si se cambia puede suponer un coste de 100 dólares o más. No obstante, volar puede costar menos que el tren, aunque sigue siendo más caro que el autobús.

En coche

Para muchos, el concepto de recorrer la autopista, preferiblemente en un descapotable con la radio a todo volumen, es una de las principales razones para emprender un viaje por EEUU. Las imágenes románticas de innumerables películas de carretera no están lejos de la realidad, aunque no hace falta embarcarse en una juerga salvaje de alcohol, drogas y sexo para disfrutar de la conducción por América. Aparte de todo lo demás, un coche permite elegir tu propio itinerario y explorar los asombrosos paisajes abiertos que bien pueden proporcionarte los recuerdos más duraderos del país.

Conducir en las ciudades, en cambio, no es precisamente divertido, y puede ser espeluznante. Sin embargo, en los lugares más grandes el coche es, con diferencia, la forma más cómoda de desplazarse, sobre todo porque el transporte público suele ser irregular fuera de las grandes ciudades. Muchas zonas urbanas, especialmente en Occidente, han crecido desde que se inventaron los coches. Por ello, se extienden tantos kilómetros en todas las direcciones -Los Ángeles y Houston son ejemplos clásicos- que tu hotel puede estar a quince o veinte kilómetros de los lugares de interés que has venido a ver, o quizá simplemente al otro lado de una autopista que no se puede cruzar a pie.

Alquilar un coche

Para alquilar un coche, debes tener el carné de conducir desde hace al menos un año. Los conductores menores de 25 años pueden tener problemas y tener que pagar primas de seguro más altas de lo normal. Las empresas de alquiler esperan que los clientes tengan una tarjeta de crédito; si no la tienes, pueden dejarte un depósito en efectivo (al menos 500 dólares), pero no cuentes con ello. Todas las principales empresas de alquiler tienen puntos de venta en los principales aeropuertos, pero a menudo puede ser más barato alquilar en una sucursal de la ciudad. Las reservas se gestionan de forma centralizada, por lo que la mejor forma de comparar es por Internet o llamando a sus números gratuitos nacionales. Las variaciones potenciales son infinitas; algunas ciudades y estados son sistemáticamente más baratos que otros, mientras que los viajeros individuales pueden beneficiarse de descuentos corporativos, de viajeros frecuentes o de la AAA. En temporada baja puedes encontrar un coche pequeño (un «subcompacto») por tan sólo 150 dólares a la semana, pero una tarifa económica típica sería más bien de 35-40 dólares al día o unos 220 dólares a la semana, impuestos incluidos. Puedes conseguir algunas buenas ofertas de operadores estrictamente locales, aunque también puede ser arriesgado. Haz que leer sobre estos proveedores económicos forme parte de tu planificación previa al viaje.

Incluso entre los principales operadores -que suelen cobrar entre 50 y 100 dólares por semana más que la competencia local- puede haber una gran diferencia en la calidad de los coches. Los líderes del sector, como Alamo, Hertz y Avis, suelen tener coches más nuevos, con menos kilometraje y servicios de averías más fiables. Asegúrate siempre de obtener un kilometraje ilimitado y recuerda que dejar el coche en una ciudad diferente a la que lo has alquilado puede suponer un cargo por devolución de 200 dólares o más.

La letra pequeña y el seguro

Cuando alquiles un coche, lee atentamente la letra pequeña para conocer los detalles de la Exención de Daños por Colisión (CDW), a veces llamada Exención de Daños por Responsabilidad (LDW). Esta forma de seguro cubre específicamente el coche que conduces tú mismo en cualquier caso estás asegurado por los daños a otros vehículos. A 12 20 dólares al día, puede aumentar considerablemente el coste total, pero sin él eres responsable de todos los arañazos que sufra el coche incluso los que no sean culpa tuya. Cada vez más estados exigen que este seguro esté incluido en la tarifa semanal de alquiler y regulan los importes que se cobran para reducir el lucro de las empresas de alquiler de coches. Algunas compañías de tarjetas de crédito ofrecen una cobertura automática de CDW a los clientes que utilizan su tarjeta; ponte en contacto con tu compañía emisora para obtener más detalles. Por otra parte, los residentes europeos pueden cubrirse contra estos costes con una póliza anual a un precio razonable de Insurance4CarHire.

La Asociación Americana del Automóvil, o AAA (t 800 222 4357, aaa.com), proporciona mapas y asistencia gratuitos a sus miembros y a los de las asociaciones afiliadas en el extranjero, como las británicas AA y RAC. Si sufres una avería en un coche alquilado, llama a uno de estos servicios si tienes cobertura de grúa, o al número de emergencia fijado en el salpicadero.

Alquiler de coches

Alamo USA 800 462 5266, alamo.com

Avis USA 800 230 4898, avis.com

Budget USA 800 527 0700, budget.com

Dollar USA 800 800 3665, dollar.com

Enterprise USA 800 261 7331, enterprise. com

Hertz USA 800 654 3131, hertz.com

Holiday Autos USA 866 392 9288, holidayautos.com

National USA 800 227 7368, nationalcar.com

Thrifty USA & Canada 800 847 4389, thrifty.com

Ciclismo

El ciclismo es otro medio de transporte realista. Un número cada vez mayor de grandes ciudades tienen carriles para bicicletas y autobuses locales equipados para llevarlas (atadas al exterior), mientras que en las zonas rurales, las carreteras tienen arcenes anchos y menos automovilistas que pasan. Sin embargo, a no ser que pienses pedalear mucho y llevar tu propia bicicleta, no es especialmente barato. Se pueden alquilar bicicletas por 15-50 dólares al día, o con descuentos semanales, en establecimientos que suelen estar cerca de las playas, los campus universitarios y las buenas zonas para ciclistas. Los centros de visitantes locales tienen información al respecto.

La Asociación Nacional de Ciclismo de Aventura, sin ánimo de lucro, con sede en Missoula, Montana (406 721 1776 o 800 755 2453, adventurecycling.org), publica mapas de varias rutas largas, con detalles de campings, moteles, restaurantes, tiendas de bicicletas y lugares de interés. Muchos estados individuales publican sus propias guías de ciclismo; ponte en contacto con las oficinas de turismo estatales. Antes de emprender un viaje de larga distancia en bicicleta, necesitarás una bicicleta de buena calidad y de varias velocidades, alforjas, herramientas y repuestos, mapas, pantalones cortos acolchados y un casco (obligatorio por ley en muchos estados y localidades). Planifica una ruta que evite las autopistas interestatales (en las que el ciclismo es desagradable y suele ser ilegal) y cíñete a carreteras rurales pavimentadas y en buen estado. De los problemas que encontrarás, el principal es el tráfico: Las autocaravanas, los enormes camiones de dieciocho ruedas y los camiones madereros pueden crear intensos contratiempos capaces de arrastrarte al centro de la carretera.

Backroads Bicycle Tours (800 462 2848, backroads.com), y el grupo de hospedaje HI-AYH organizan recorridos ciclistas de varios días, con acampada o estancias en posadas rurales; en su caso, también hemos mencionado empresas locales que lo ofrecen.

Greyhound, Amtrak y las principales compañías aéreas transportan las bicicletas de los pasajeros -desmontadas y embaladas en una caja- por una pequeña tarifa.

Green Tortoise

Una alternativa a la tortura de los autobuses de larga distancia es la divertida y contracultural Green Tortoise, cuyos autobuses, con cojines de espuma, literas, neveras y música rock, recorren sobre todo el Oeste y el Noroeste del país, pero pueden llegar hasta Nueva Orleans, Washington DC y Nueva York. Entre los más destacados están el California Cruiser (11 días; 505 $), el USA Explorer de costa a costa (34 días; 2816 $) y la Expedición a Alaska (27 días; 2500 $); la comida y las entradas a los parques tienen un coste adicional. Hay más de treinta opciones seductoras, cada una de las cuales permite muchas paradas para hacer senderismo, navegar por el río, bañarse en aguas termales y cosas similares.

La oficina principal de Green Tortoise está en San Francisco (415 956 7500 o 800 867 8647, greentortoise.com).

Ferrocarriles históricos

Aunque Amtrak tiene el monopolio de los viajes en tren de larga distancia, varios ferrocarriles históricos o panorámicos, algunos de ellos a vapor o que recorren vías mineras de vía estrecha, hacen revivir los días de gloria de los viajes en tren. Muchos son puramente turísticos, y hacen un circuito completo a través de bellos paisajes en dos o tres horas, aunque algunos pueden dejarte en zonas silvestres de difícil acceso. Las tarifas varían mucho según la duración del viaje.

Hacer autostop

Hacer autostop en Estados Unidos es una mala idea, ya que te convierte en una víctima potencial tanto dentro (nunca sabes con quién viajas) como fuera del coche, ya que puede producirse alguna que otra víctima mortal por acercarse demasiado a los carriles de la autopista. Como mínimo, en los muchos estados donde esta práctica es ilegal, puedes esperar una fuerte multa de la policía y, en ocasiones, una noche en la cárcel local.

Paquetes y viajes

Aunque los viajes independientes suelen ser más baratos, un sinfín de paquetes de vuelo y alojamiento te permiten evitar todos los problemas de organización. Un paquete típico desde el Reino Unido podría ser un vuelo de ida y vuelta más alojamiento en un hotel de gama media del centro de la ciudad de Nueva York, a partir de unas 700 libras por persona en temporada baja y más de 950 libras en los periodos punta.

Las ofertas de «Fly-drive», que ofrecen descuentos en el alquiler de coches cuando el viajero compra un billete transatlántico a una compañía aérea o a un operador turístico, son siempre más baratas que el alquiler in situ, y ofrecen un gran valor si tienes intención de conducir mucho. Se pueden conseguir fácilmente a través de agencias generales de reservas online, como Expedia y Travelocity, así como a través de compañías aéreas específicas. Varios operadores también reservan alojamiento para los viajes en coche.

Una forma sencilla y emocionante de ver una parte de los grandes espacios naturales de Estados Unidos es contratar un paquete especializado de turismo y aventura, que incluye transporte, alojamiento, comida y un guía. Empresas como TrekAmerica transportan pequeños grupos en minibuses y utilizan una combinación de hoteles económicos y campamentos. La mayoría se concentra en el Oeste, desde Arizona hasta Alaska, y con una duración de entre siete días y cinco semanas; también hay excursiones y aventuras a través del país que incluyen Nueva York o Florida. Las tarifas típicas para una semana -excluyendo los vuelos transatlánticos- oscilan entre 620 £ en temporada baja y 930 £ en pleno verano. Los viajes a Alaska cuestan bastante más.

Planificación previa al viaje para viajeros en el extranjero

Pases Amtrak

El pase de tren de EE.UU. (15 días/8 segmentos/$489; 30 días/12 segmentos/$669; 45 días/18 segmentos/$859) cubre toda la red Amtrak durante el periodo designado, aunque está limitado a un número determinado de viajes individuales. El California Rail Pass te permite viajar siete días en un periodo de 21 días dentro de ese estado por 159 $. Los pases pueden comprarse en el sitio web de Amtrak (amtrak.com).

Pases aéreos

Las principales compañías aéreas americanas ofrecen pases aéreos para los visitantes que piensan volar mucho dentro de EEUU. Deben comprarse con antelación y a menudo se venden con la condición de que cruces el Atlántico con la misma compañía aérea o grupo de compañías aéreas (como Star Alliance). Cada acuerdo implicará la compra de un determinado número de vuelos, millas aéreas o cupones. Otros planes dan derecho a los viajeros extranjeros a descuentos en las tarifas nacionales normales de EEUU, de nuevo con la condición de que compres el billete antes de salir de casa. Comprueba con cada una de las compañías aéreas lo que ofrecen y la gama general de precios. Sea como sea, volar dentro de EE.UU. sólo es una opción inteligente para viajar en regiones donde las tarifas son bajas de todos modos; los vuelos dentro de Florida, por ejemplo, son muy caros.

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