5 cosas que probablemente no sabía sobre los cocodrilos y caimanes

Los cocodrilos y los caimanes son algunos de los animales más antiguos del planeta y viven en muchos lugares del mundo. Todos sabemos que nunca hay que sonreír a un cocodrilo, pero hay mucho más en estos grandes reptiles que habitan en el agua. He aquí cinco curiosidades cruciales de los cocodrilos.

Excursiones al monte Everest

1. Más antiguos que el Everest

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Los primeros cocodrilos verdaderos aparecieron hace unos 83,5 millones de años, durante el período Cretácico tardío. Los primeros protococodrilos, del grupo Pseudosuchia, surgieron hace más de 250 millones de años, en el periodo Triásico. De hecho, junto con sus parientes cercanos, las aves, los cocodrilos son los únicos supervivientes de los arcosaurios, un grupo de animales que incluía a los dinosaurios y a los pterosaurios.

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En comparación, el Monte Everest es básicamente un adolescente

Con apenas 60 millones de años. Sin embargo, sigo pensando que la montaña podría ganar en una pelea.

Y para que conste, la humanidad sólo tiene entre 100.000 y 200.000 años.

Al igual que los humanos, los cocodrilos individuales suelen vivir hasta 70 años, y algunos cocodrilos del Nilo llegan a los 100. Sin embargo, no se sabe si reciben un telegrama de la Reina.

2. Pequeños y grandes

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Cuando uno se imagina un cocodrilo, probablemente se imagina un enorme cocodrilo de agua salada o del Nilo tomando el sol en un banco de arena en Egipto o Australia. Y aunque esas especies son enormes, ya que los salados llegan a medir más de 7 metros y alcanzan los 2.000 kilos de peso, algunos son mucho más pequeños de lo que imaginas.

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Cocodrilo enano

Por ejemplo, el imaginativo cocodrilo enano, que se encuentra en las regiones tropicales de las tierras bajas del África occidental subsahariana y del África central occidental, tiene un tamaño máximo de entre 3′ 3″ y 4′ 11″ (1 a 1,5 m). Tampoco es el único. El caimán enano de Cuvier y el caimán de frente lisa son igual de pequeños. El caimán de frente lisa se encuentra en los ríos Amazonas y Orinoco de Sudamérica, mientras que el caimán enano de Cuvier está mucho más extendido, y habita en Bolivia, Brasil, Colombia, Ecuador, Guayana Francesa, Guyana, Paraguay, Perú, Surinam y Venezuela.

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3. Movers and shakers

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Todos sabemos que los cocodrilos son buenos nadadores (al menos eso espero), gracias a su gruesa y musculosa cola y a su forma aerodinámica. Lo que tal vez no sepas es que también son muy hábiles en tierra, y que algunas especies más pequeñas pueden incluso galopar. Si la imagen mental de un caimán galopando (¿un gallopgator?) no te arranca una sonrisa, no estoy seguro de que podamos ser amigos.

Tipos de paseo de cocodrilos

Incluso las especies más grandes son capaces de realizar un «paseo alto» y un «paseo bajo». La marcha alta es única entre todos los reptiles vivos y es muy similar a la marcha de los mamíferos de cuatro patas.

Tanto en la marcha alta como en la baja, estos increíbles animales son capaces de esprintar a velocidades de hasta 12 a 14 kmh. Sólo pueden hacer esto en distancias cortas, pero la mayoría de las veces, eso es todo lo que necesitan estos astutos depredadores de emboscada.

4. Una réplica mordaz

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Los cocodrilos y caimanes son bien conocidos por sus poderosas mandíbulas. De hecho, exhiben una de las fuerzas de mordida más fuertes de cualquier animal vivo hoy en día. En un estudio realizado en 2003, un caimán americano mostró una fuerza de mordida de 9.450 N (2.125 lbf). La de los salties es aún mayor, con una fuerza de mordida de 3.700 lbf (16.000 N).

Por el contrario, los músculos que abren las mandíbulas son tan débiles que a menudo se pueden mantener cerradas con una mano o incluso con una banda elástica. No es que le recomendemos que lo intente.

5. Los cocodrilos y la humanidad

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La humanidad tiene una larga y variada historia con los cocodrilos. Muchas religiones adoraban a los dioses cocodrilos, como los egipcios y los aztecas.

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Se sabe que ocho especies de cocodrilos y caimanes atacan a los humanos. La mayoría de los ataques son de los grandes y agresivos cocodrilos del Nilo, pero el más pequeño e igualmente agresivo cocodrilo cubano también ataca a los humanos.

Entre enero de 2008 y octubre de 2013 se registraron un total de 1.361 ataques de cocodrilos en todo el mundo, y aunque el número real puede ser mayor, la mayoría de estos ataques de los animales son casos de protección de su territorio o de sus crías.

A pesar de que muchas especies están catalogadas como protegidas o en peligro de extinción, se estima que 5.000 cocodrilos son asesinados o cazados furtivamente cada año.

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