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Guía de viaje de Alabama

    Con sólo 250 millas de norte a sur, ALABAMA abarca desde los caudalosos ríos, cascadas y lagos de las estribaciones de los Apalaches hasta los bayous y las playas de arena blanca de la costa del Golfo.

    Lejos del borde del agua, la agricultura, dominada por las pacanas, los melocotones y las sandías, florece en la llanura costera de suave pendiente. La industria se concentra en el norte, alrededor de Birmingham y Huntsville, primera sede del programa espacial del país, mientras que las tierras de cultivo del centro de Alabama envuelven Montgomery, la capital del estado.

    Lejos de la franja costera de influencia francesa que rodea la bonita ciudad de Mobile, las actitudes protestantes fundamentalistas han respaldado tradicionalmente a demagogos de derechas, como George Wallace, el cuatro veces gobernador del estado que obtuvo diez millones de votos en las elecciones presidenciales de 1968, y, más recientemente, el presidente del Tribunal Supremo de Alabama, Roy Moore, que en el verano de 2003 fue suspendido por no obedecer la orden de un tribunal federal de retirar un monumento de los Diez Mandamientos de la rotonda del edificio judicial del estado en Montgomery.

    Aunque los tiempos han avanzado desde las épicas luchas por los derechos civiles en Montgomery, Birmingham y Selma -los monumentos y la literatura cívica celebran los logros de los activistas, e incluso Wallace renunció a sus opiniones racistas-, una visita a Alabama ofrece un recordatorio crucial de lo reciente de esas luchas.

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    Los derechos civiles en Birmingham

    En la primera mitad de 1963, los líderes de los derechos civiles eligieron Birmingham como objetivo del “Proyecto C” (de confrontación), que pretendía obligar a los negocios a integrar los mostradores de comida y a emplear a más negros.

    A pesar de las aterradoras amenazas del Comisionado de Seguridad Pública Eugene “Bull” Connor, los piquetes, las sentadas y las marchas siguieron adelante, con el resultado de detenciones masivas.

    Más de dos mil manifestantes inundaron las cárceles; uno de ellos fue el Dr. Martin Luther King, Jr., que escribió su Carta desde la cárcel de Birmingham tras ser tachado de extremista por los clérigos blancos locales. El uso por parte de Connor de mangueras de alta presión, picanas y perros contra los manifestantes actuó como un potente catalizador de apoyo.

    Las imágenes de pastores alemanes gruñendo y clavando sus dientes en la carne de los escolares se transmitieron por todo el mundo, y condujeron a un acuerdo entre los líderes de los derechos civiles y las empresas aquel mes de junio. El éxito en Birmingham provocó manifestaciones en otras 186 ciudades, que culminaron con la Ley de Derechos Civiles de 1964, que prohibía la segregación racial.

    El cuartel general de la campaña, la iglesia baptista de la calle 16, en la esquina de la Sexta Avenida, fue el escenario de un repugnante atentado del Ku Klux Klan el 15 de septiembre de 1963, que mató a cuatro jóvenes negras que asistían a una clase de Biblia. Los tres asesinos acabaron siendo encarcelados, aunque tardaron hasta 2002.

    Al otro lado de la carretera, el parque Kelly Ingram, lugar de las concentraciones de la década de 1960, cuenta con un Paseo de la Libertad en el que se diagraman los acontecimientos mediante esculturas de perros amenazantes, cañones de agua y jóvenes manifestantes. Al lado, el admirable Instituto de Derechos Civiles, en el 520 de la calle 16 (bcri.org), es un intento conmovedor de interpretar los factores que condujeron a esa violencia y odio racial. Las exposiciones recrean la vida en una ciudad segregada, con un autobús quemado y vídeos desgarradores de los boicots a los autobuses y la Marcha sobre Washington.

    Derechos civiles en Montgomery

    En la década de 1950, el sistema de autobuses de Montgomery era un modelo en miniatura de la sociedad segregada, como era la norma en el Sur.

    La normativa que ordenaba a los negros ceder los asientos a los blancos fue objeto de repetidos ataques por parte de las organizaciones negras, que culminaron con el llamamiento del Consejo Político de Mujeres a un boicot masivo después de que la costurera Rosa Parks fuera detenida el 1 de diciembre de 1955 por negarse a ceder su asiento, afirmando que simplemente estaba demasiado cansada.

    Se pidió a los trabajadores negros que fueran a pie al trabajo, mientras que las “iglesias rodantes” de propiedad negra llevaban a los que vivían más lejos. La protesta atrajo un gran apoyo y la Montgomery Improvement Association (MIA), creada para coordinar las actividades, eligió al pastor de 26 años Dr. Martin Luther King, Jr. como su principal portavoz.

    A pesar de las dificultades personales, los atentados con bombas y los encarcelamientos, los manifestantes siguieron boicoteando los autobuses durante once meses, hasta que en noviembre de 1956 el Tribunal Supremo de EEUU declaró ilegal la segregación en el transporte público.

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