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Guía turística de Alaska

El tamaño de Alaska es difícil de entender. Superpuesta a los 48 estados inferiores, se extendería desde el Atlántico hasta el Pacífico, mientras que su costa es más larga que la del resto de los Estados Unidos continentales juntos. Aquí se encuentran los veinte picos más altos del país, excepto tres, y un solo glaciar tiene el doble de tamaño que Gales.

Además, no sólo contiene los puntos más septentrionales y occidentales de América, sino que, dado que las islas Aleutianas se extienden a través del meridiano 180, contiene también el punto más oriental.

La fauna puede estar amenazada en otros lugares, pero aquí es abundante, con osos de tres metros de altura, alces que detienen el tráfico en el centro de Anchorage, lobos que merodean por los parques nacionales, águilas calvas que vuelan en círculos sobre los árboles y ríos repletos de salmones de más de 50 libras.

  • Capital: Juneau
  • Población: 736.732
  • Ciudad más poblada: Anchorage
  • Apodo: La última frontera

Paisajes impresionantes, cielos evocadores, panoramas que regalan emociones a cada mirada y silencios que dejan hablar a la naturaleza: bienvenidos a Alaska, una tierra encantadora que cada año atrae a muchos menos visitantes de los que merece.

Geografía e historia de Alaska

Limita al norte con el océano Ártico, al sur con el océano Pacífico y el golfo de Alaska, al oeste con el estrecho y el mar de Bering, y al este con el Yukón canadiense y la Columbia Británica.

Con 1.718.000 kilómetros cuadrados es el estado más grande de EE.UU. pero tiene la menor densidad de población, dentro de sus fronteras viven poco más de 700.000 habitantes de los cuales cerca del 24% es población nativa. Por la distancia al resto de los Estados y por las zonas aisladas, recibe el apodo de “La última frontera”. Una gran ciudad (Anchorage), unas cuantas ciudades medianas, pequeños pueblos y aldeas remotas se alternan con majestuosas montañas, glaciares, icebergs, fiordos, lagos, ríos, cascadas y pequeñas islas en una tierra donde la madre naturaleza reina.

La montañosa isla de Kodiak, con el pueblo del mismo nombre, se encuentra al suroeste de Anchorage; es famosa por ser el hábitat de enormes osos pardos. La pintoresca ciudad de Sitka, con su hermosa iglesia ortodoxa, un museo de historia y el Lago del Cisne, fue la primera capital.

En el siglo XVIII Rusia, tras diezmar los animales de piel en Siberia, eligió este territorio para cazarlos, pero a mediados del siglo XIX volvió a haber escasez y esta tierra dejó de ser rentable. El momento era perfecto para Estados Unidos, que en 1867 compró Alaska a Rusia por dos centavos por acre y en 1959 se convirtió en el 49º estado de la Unión. La compra afortunada se celebra el 18 de octubre con el Día de Alaska.

Clima de Alaska

Es difícil generalizar sobre el clima de Alaska dada su inmensidad. El sur es la zona que recibe más lluvia. Generalmente, mayo es el mes más seco, mientras que septiembre es el más húmedo.

El verano en Alaska

El periodo comprendido entre mediados de junio y mediados de agosto se considera el más “cálido” del año (10°-21°C), especialmente en el interior. Sin embargo, por las noches hace frío y no se excluyen las precipitaciones, que aumentan a medida que avanza la estación. A pesar de las bajas temperaturas, los mosquitos están presentes. Este es el periodo de mayor afluencia de visitantes.

Otoño en Alaska

Ya en septiembre las temperaturas empiezan a alcanzar una media diaria de 5°-15°C y en noviembre las temperaturas mínimas son mucho más frías (-8° 7°C).

El invierno en Alaska

Es largo y nevado, generalmente desde finales de octubre hasta principios de abril, con frecuentes temperaturas bajo cero. En esta temporada es cuando mejor se puede apreciar la aurora boreal, por ejemplo en Firebanks y en el Parque de Denali, pero sobre todo cerca del círculo polar, un destino de primer orden para este fenómeno.

La primavera en Alaska

La primera mitad de la estación suele ser lluviosa. El mes de marzo sigue teniendo un clima decididamente invernal. En mayo la temperatura puede alcanzar los 14° durante el día.

¿Cuál es la mejor época para visitar Alaska?

Depende del objetivo de tu viaje: si quieres visitar los parques y los espacios naturales, tienes que ir en verano, cuando moverse no es tan complicado. Si te interesa el frío invierno ártico, la nieve y, sobre todo, la Aurora Boreal, debes ir de noviembre a mediados de marzo. Planificar un viaje de invierno a Alaska es todo menos sencillo.

Cómo llegar a Alaska y sus alrededores

Cómo llegar a Alaska en avión

Los principales aeropuertos están en Anchorage, Fairbanks y Juneau. Algunos vuelos sin escalas a Anchorage conectan con Seattle, Phoenix, Chicago, Los Ángeles y Las Vegas.

Moverse en coche

Sólo el 20% de Alaska es accesible por carretera: A1 de Homer a Tok vía Anchorage, A2 de Tok a Fairbanks, A3 de Soldotna a Anchorage y A4 de Gateway a Fairbanks. A la franja costera del sureste, incluida la capital, Juneau, sólo se puede llegar por mar o por aire.

Distancias aproximadas desde Anchorage:

Talkeetna (2h5): base para explorar el Parque Denali.

Fairbanks (6h15): tercera ciudad del estado con un jardín botánico y museos. Se crean espléndidas esculturas de hielo y se practican deportes de invierno. El espectáculo de la aurora boreal es una gran atracción.

Skagway (15h): al oeste de Juneau, tiene un distrito histórico con edificios que datan de la fiebre del oro y el Parque Histórico Nacional de la Fiebre del Oro de Klondike.

Juneau (19h50): la capital.

Ketchikan (38h): al sur de Juneau, primer lugar al que llegas a través de las ensenadas del Paso Interior, quinta ciudad por población con un pintoresco, colorido y animado centro histórico (Creek Street) y la mayor colección de tótems del mundo.

Cruceros por Alaska

La temporada de cruceros va de mediados de mayo a mediados de septiembre. La mayoría de los viajes se realizan de mediados de junio a mediados de julio. Disney, Princess, Carnival, Oceania y Holland America son algunas de las compañías que navegan por estas aguas.

Autobuses y trenes en Alaska

Los autobuses Greyhound y los trenes Amtrak no están presentes.

Qué ver en Alaska

Viajar aquí exige un espíritu de aventura y, para aprovechar al máximo el estado, tienes que disfrutar saliendo por tu cuenta y haciendo un poco de ejercicio. Los prismáticos son imprescindibles, al igual que el repelente de insectos; el mosquito es conocido como “el pájaro del estado de Alaska” y sólo el repelente de potencia industrial lo mantiene alejado. Además, está el clima, aunque Alaska no es ni mucho menos la gigantesca nevera que la gente imagina.

La ciudad más meridional del estado, Ketchikan, rica en herencia indígena, es una bonita introducción, mientras que Sitka conserva la influencia rusa. Más al norte se encuentran la ostentosa Juneau, la capital; Haines, con su mezcla de veteranos y recién llegados artísticos; Skagway, que recuerda los días de la fiebre del oro; y el Parque Nacional de la Bahía de los Glaciares, una costosa excursión desde Juneau que se adentra en una de las regiones más impresionantes de Alaska.

Juneau

Segunda ciudad más grande del estado, desarrollada a raíz de la ” Fiebre del Oro “, es la capital desde 1906. Está encantadoramente situada a lo largo de la accidentada franja costera del sureste llamada Panhandle.

Un centro de la ciudad con galerías de arte, un animado paseo marítimo, tiendas, rascacielos, lugares históricos a lo largo de la calle Seward y el distrito histórico de principios del siglo XX a lo largo de la calle South Franklin hacen que sea una visita obligada. Y no faltan otros puntos de interés: el Capitolio del Estado, un edificio de seis plantas con cuatro columnas en la fachada y sin la típica cúpula de la mayoría de los capitolios estadounidenses. En el exterior verás una réplica de la Campana de la Libertad. Mansión del Gobernador, actual hogar del gobernador con 26 habitaciones y un alto tótem en el exterior. La iglesia ortodoxa rusa de San Nicolás es un testimonio de la presencia rusa en el siglo XIX; es una pequeña y bonita iglesia con un exterior azul y blanco y una cúpula dorada. A las afueras del centro de la ciudad, el Museo Estatal de Alaska alberga una colección de máscaras esquimales y colecciones de tradiciones nativas y rusas. En abril, el Festival de Folclore celebra la música folclórica de Alaska, el noroeste de Estados Unidos y Canadá.

Anchorage

Con un telón de fondo de picos nevados, se extiende por un valle del centro-sur donde el fiordo Knik Arm se encuentra con la bahía Turnagain. Aquí vive más del 40% de la población, unos 300.000 habitantes. Aunque en el centro de la ciudad brotan algunos rascacielos, los amantes de la naturaleza pueden disfrutar de hermosos exteriores.

El terremoto de 1964 destruyó gran parte del centro de la ciudad, por lo que el centro de la ciudad es ahora moderno, pero vale la pena visitarlo. En la 4ª Avenida hay restaurantes, tiendas turísticas, galerías de arte y el Centro de Visitantes. El Museo de Anchorage destaca el arte, la historia, la ecología, la ciencia, la gente y la cultura de Alaska desde la prehistoria.

Zoológico de Alaska en Anchorage

Se trata de un lugar muy visitado donde la fauna endémica: caribú, focas, águilas calvas, cabras montesas, osos negros y polares; también viven aquí especies exóticas como los yaks tibetanos y los leopardos de las nieves.

Jardín Botánico de Anchorage

Dentro del inmenso Parque del Bicentenario del Extremo Norte, se desarrolla a través de paseos muy agradables en zonas llenas de colores y olores gracias a plantas aromáticas, abetos, abedules, prímulas, lirios, amapolas, tulipanes, lirios, rosas y peonías.

Centro del Patrimonio Nativo de Anchorage

La cultura de los principales grupos nativos de Alaska se pone de relieve a través de danzas disfrazadas, arte, exposiciones, demostraciones, películas y apoyo a la narración de cuentos. Algunos artistas venden sus obras. El museo está rodeado de un bosque en el que se reproducen aldeas nativas a tamaño real.

Museo de la Aviación en Anchorage

Fotos, películas, artefactos, recuerdos y paneles interactivos sobre los pioneros de la aviación en Alaska se encuentran en este museo en el que los entusiastas de la aviación se detienen para ver los aterrizajes y despegues en el aeropuerto de la ciudad.

Alrededor de Anchorage

El tercer parque más grande del país, el Parque Estatal de Chugach, es un espectáculo de costa, picos nevados, lagos y campos helados, y está poblado por osos, alces y aves. El Refugio Costero de Vida Silvestre de Anchorage abarca 25 km de costa y alberga una gran variedad de aves migratorias, como gansos de Canadá, águilas y cisnes, así como osos negros, alces y puercoespines. En esta zona se practica la pesca, el esquí de fondo y la observación de aves.

Seward

Se trata de uno de los lugares más visitados de la península de Kenai, ya que conserva el encanto de un pueblo de pescadores en la pintoresca bahía de Resurrección, enmarcada por montañas nevadas. Los restaurantes y las tiendas se alinean en el agua, que alberga un concurrido puerto deportivo con barcos y yates. Los cruceros también atracan aquí.

Centro de Vida Marina de Alaska

Creado para mantener la integridad del ecosistema marino de Alaska, alberga focas, leones marinos y frailecillos en tres grandes acuarios. Aquí se atiende a la fauna marina enferma o herida.

Senderismo por la Península de Kenai

Con un telón de fondo de ríos, lagos y encantadores glaciares, esta espectacular península al sur de Anchorage alberga lugares tan impresionantes como el Parque Nacional de los Fiordos de Kenai, el Parque Estatal de la Bahía de Kachemak y el Refugio Nacional de Vida Silvestre de Kenai. Además de Seward, hay otros pueblos y ciudades: Kenai, popular por su pesca y su iglesia ortodoxa, Sterling por su lugar de recreo estatal del lago Scout y Homer, conocida desde hace tiempo como la capital mundial del fletán, por el Homer Split, una pintoresca lengua de tierra en la bahía de Kachemak.

Parque Nacional de los Fiordos de Kenai

La península de Kenai es un impresionante escenario de fiordos, cascadas y glaciares que forman la mayor plataforma de hielo de Estados Unidos (casi 2.400 km2); del imponente Campo de Hielo Hardy se ramifican muchos otros glaciares, algunos de los cuales llegan al mar. Aquí y allá hay vegetación dispersa con helechos y bayas, pero también álamos negros y geranios silvestres. La fauna es abundante: alces, linces, nutrias, castores, focas, delfines, orcas, ballenas jorobadas, halcones peregrinos, águilas calvas, cabras montesas, osos negros y pardos. El pueblo de Seward está a 5 minutos del Centro de Visitantes de este parque de visita obligada.

Parque Nacional de Denali

Aquí se encuentra el monte Denali, el pico más alto de Norteamérica con 6.190 metros, también conocido como McKinley en referencia al 25º presidente estadounidense. Esta montaña pertenece a la cordillera de Alaska, que forma parte del parque. La belleza de Denali se desarrolla en el bosque, la tundra, la taiga y los glaciares, sin olvidar la fauna, con caribúes, alces, castores, linces, zorros rojos, osos pardos y osos negros. La única carretera que atraviesa el parque muestra la variedad de paisajes, desde las llanuras hasta las espectaculares montañas. En invierno hay snowboard y esquí de fondo, pero también puedes experimentar la emoción de los trineos tirados por perros. El pueblo de Healy está a unos 15 minutos.

Parque Nacional de Wrangell – San Elías

A unas 4h30 de Anchorage y Fairbanks. Dentro de la cordillera de San Elías, el parque incluye vías de agua y los picos más altos de Estados Unidos. El punto más alto es el Monte San Elías con 5.489 metros, la segunda mayor elevación de los Estados. El monte Wrangell es un volcán de 4.317 metros de altura completamente cubierto de hielo, que sin embargo ha emitido nubes de vapor y humo a lo largo de la historia. Salmones, truchas, caribúes, castores, coyotes, cabras montesas, osos negros, pardos y grizzly pueblan este parque que se extiende hasta la costa, donde se pueden avistar focas, nutrias, ballenas y leones marinos.

Glaciar Mendenhall

A sólo 20 minutos de Juneau, en el Bosque Nacional Tongass, este glaciar está retrocediendo debido al aumento de la temperatura global. Desde el Centro de Visitantes parten senderos de dificultad variable que te permiten acercarte a los llamativos barrancos y a las cataratas Nugget de 115 metros de altura que se precipitan al lago Mendenhall, formadas por el deshielo. Desde aquí puedes hacer recorridos panorámicos en barco o en kayak.

Fiordo de Tracy Arm

A unos 72 km de Juneau, cuando cruzas el estrecho canal entre los altos acantilados del paso de Stephens, en el bosque de Tongass, el paisaje muestra cascadas, entre ellas la de Icy Falls, en la zona del glaciar Sawyer, en la parte superior del fiordo. En verano, los bloques de hielo en el agua son claramente visibles. Es un lugar excelente para el avistamiento de ballenas y focas, así como de cabras montesas, ciervos, zorros y osos negros y pardos en el bosque de ambos lados. El acceso es por barco o hidroavión.

Carretera de Alaska

Carretera pavimentada de 2.232 km que funciona todo el año. Construido para conectar el territorio continental de Estados Unidos con Alaska. Comienza en Dawson Creek, en la Columbia Británica, pasando por Whitehorse, en Yokon, y llegando a Delta Junction, en Alaska. En su camino también pasa por Tok, la capital de los perros de trineo de Alaska, y el Refugio Nacional de Vida Silvestre de Tetlin, que bordea la carretera durante 104 km.

Autopista Dalton

También llamada AK RT.11, esta arteria de 666 km de longitud, en su mayor parte de grava, comienza en la carretera Elliott (RT.2) al norte de Firebanks y termina en Deadhorse, en el océano Atlántico. Es uno de los recorridos más aislados de Estados Unidos, y es especialmente impresionante si se tiene en cuenta que puedes encontrarte con osos polares, y que a lo largo de su recorrido sólo te encontrarás con las tres diminutas comunidades de Coldfoot, Wiseman y Deadhorse. Ese también es el encanto de Alaska.

El Camino de Chilkoot

La excursión más famosa de Alaska, el Camino de Chilkoot de 33 millas, es un enorme museo de la naturaleza que sigue los pasos de los buscadores originales de Klondike. Comenzando en Dyea, a nueve millas de Skagway y terminando en Bennett, en Canadá, el sendero asciende a través de la selva tropical hasta la tundra sembrada de inquietantes recuerdos del pasado, incluyendo antiguas calderas que en su día impulsaron tranvías aéreos y varias cabañas derruidas. La caminata de tres a cinco días es extenuante, especialmente el ascenso desde el Campamento de Ovejas (1000 pies) hasta el Paso de Chilkoot (3550 pies). Debes llevar comida, combustible y una tienda de campaña y estar preparado para el mal tiempo.

Fairbanks

FAIRBANKS, a 360 millas al norte de Anchorage y al final de la autopista Alaska Highway desde Canadá, es algo anodina, pero constituye una base estupenda para explorar un interior de minas de oro, aguas termales y naturaleza ilimitada, y para viajar por la autopista Dalton hasta el yacimiento petrolífero de Prudhoe Bay, en el Océano Ártico.

Fairbanks sufre notables extremos climáticos, con temperaturas invernales que descienden a -70ºF y máximas de verano que superan los 90ºF. La proximidad al Círculo Polar Ártico implica más de 21 horas de luz solar en pleno verano, cuando los partidos de béisbol de medianoche se celebran con luz natural, y los evacuados de los bares a las 2 de la madrugada se enfrentan a un sol radiante.

Festivales y eventos en Fairbanks

La espectacular aurora boreal es una de las principales atracciones de invierno, al igual que el Festival de Alaska de Hielo, a mediados de marzo, con su competición de esculturas de hielo y carreras de trineos tirados por perros en las calles heladas del centro. Los visitantes de verano deberían intentar ver las Olimpiadas Mundiales Esquimales Indias (w weio.org), de tres días de duración, a mediados de julio, en las que los concursantes de todo el estado compiten en competiciones de danza, arte y deportes, así como en algunas poco habituales, como el tirón de orejas, el salto de nudillos, la patada alta y el lanzamiento de mantas.

La aurora boreal

Las auroras boreales, o “luces del norte”, un despliegue etéreo de luz en la atmósfera superior, dan sus muestras más brillantes y coloridas en el cielo de Fairbanks. Durante hasta cien noches de invierno, el cielo parece brillar con cortinas danzantes de color que van desde los verdes luminiscentes hasta fantásticos velos que recorren todo el espectro. Llamada así por la diosa romana del amanecer, la aurora se debe a una interacción entre el campo magnético de la Tierra y el viento solar, una corriente invisible de electrones y protones cargados que sale continuamente al espacio desde el sol. La Tierra desvía el viento solar como una roca en un arroyo, y la energía se libera en los polos magnéticos, de forma parecida a un signo de neón.

Las auroras boreales son más deslumbrantes de diciembre a marzo, cuando las noches son más largas y el cielo más oscuro, pero a finales de septiembre pueden ser buenas para los visitantes de verano. Son visibles prácticamente en todas partes, pero cuanto más al norte, mejor, especialmente alrededor de Fairbanks.

Haines

Tiny HAINES se asienta en una península en el extremo norte del fiordo más largo y profundo de EE.UU., el Canal de Lynn. Algo eclipsada por su vecina más descarada, Skagway, sigue siendo un trozo de la auténtica Alaska con una interesante mezcla de lugareños y escapistas urbanos. Los tlingit pescaron y comerciaron aquí durante años antes de 1881, cuando llegaron los primeros misioneros. En la actualidad, el pueblo sobrevive gracias a la pesca y el turismo, y a mediados de agosto acoge las comidas al aire libre, la artesanía y el rodaje de troncos de la Feria del Sureste de Alaska.

Península de Kenai

Al sur de Anchorage, la carretera de Seward abraza la orilla del brazo Turnagain, pasando por Girdwood y la estación de esquí de Alyeska. Un poco más allá, una carretera secundaria pasa por el siempre popular glaciar Portage y atraviesa un túnel hasta Whittier, poco más que un muelle de transbordadores que da acceso a Prince William Sound. Más allá de Portage, la autopista Seward se adentra en la península de Kenai, “el patio de recreo de Anchorage”, que con más de nueve mil kilómetros cuadrados es más grande que algunos estados. Ofrece una interminable diversidad de actividades y paisajes, en torno a comunidades como Seward, base para los cruceros hacia el inspirador Parque Nacional de los Fiordos de Kenai, y la artística Homer, donde las aguas y costas del glorioso Parque Estatal de la Bahía de Kachemak son el principal destino. La mayoría de los habitantes de Alaska vienen a la península a pescar: en los ríos Kenai, Ruso y Kasilof se practica la “pesca de combate”, en la que miles de pescadores, codo con codo, emplean su fuerza y conocimientos para sacar salmones reales de más de treinta libras. Los campamentos a lo largo de los ríos se llenan rápidamente, especialmente en julio y agosto.

Ketchikan

KETCHIKAN, a casi setecientas millas al norte de Seattle, es el primer puerto de escala de los cruceros y transbordadores, y su centro histórico, encajado entre el agua y las montañas boscosas, se satura en verano. Más allá de las tiendas de souvenirs, es encantador, construido en colinas empinadas y en parte apoyado en pilotes de madera, salpicado de paseos marítimos, escaleras de madera y tótems.

En 1886, las numerosas fábricas de conservas de la ciudad la convirtieron en la “capital mundial del salmón”, mientras que los bosques de cedro, cicuta y abeto alimentaban sus aserraderos. En la actualidad, Ketchikan mira al turismo como su salvador, con el cercano Monumento Nacional de los Fiordos Brumosos como principal atractivo. La cuarta ciudad más grande del estado es una firme candidata a ser la más húmeda del país; las precipitaciones anuales alcanzan una media de 165 pulgadas, pero las lloviznas perennes y los chubascos esporádicos no estropearán tu visita.

Prince William Sound

Prince William Sound, una zona salvaje en gran parte virgen de fiordos y montañas escarpadas, glaciares y selva tropical, se encuentra entre la península de Kenai al oeste y las montañas Chugach al norte y al este. Repleto de mamíferos marinos, el estrecho tiene una industria turística relativamente discreta. Los únicos asentamientos importantes, la espectacular Valdez, al final del oleoducto transalaska, y Cordova, una comunidad pesquera a la que sólo se puede acceder por mar o aire, son las respectivas bases para visitar los glaciares Columbia y Childs.

Los pueblos Chugach y Eyak fueron desplazados por los tramperos rusos en busca de pieles de nutria marina, y luego por los mineros y pescadores estadounidenses. Todo el glorioso espectáculo estuvo a punto de estropearse para siempre el Viernes Santo de 1989, cuando el Exxon Valdez derramó once millones de galones de crudo. Aunque se ensuciaron 1400 millas de costa y murieron unas 250.000 aves, y los efectos a largo plazo aún no están claros, hoy no se aprecia ninguna contaminación superficial.

Talkeetna

A cien millas de Anchorage, la ecléctica aldea de TALKEETNA tiene un palpable aire de pequeño pueblo de Alaska, pero se le da un sabor internacional gracias a los montañeros del mundo, que vienen aquí a escalar el Monte McKinley, de 6.000 metros de altura, al que se suele llamar en Alaska por su nombre Athabascan Denali, “el Grande”. Elijas el nombre que elijas, el pico más alto de Norteamérica se eleva desde unos 2000 pies de altura, lo que lo convierte en el más alto del mundo desde la base hasta la cima (otros picos importantes, como el Everest, se elevan desde un terreno elevado). La montaña se ve mejor desde el mirador situado justo al sur de Talkeetna, que revela el trascendente resplandor blanco del pico, en agudo contraste con los colores cálidos de todo el entorno.

Desde mediados de abril hasta mediados de julio, los escaladores se concentran en Talkeetna para ser trasladados en avión a la montaña: sólo la mitad de los 1.200 que intentan la ascensión cada año lo consiguen, normalmente debido a las condiciones meteorológicas extremas.